Monday, January 26, 2009

“To mount in Quebec a political project of national sovereignty with social content”

Browsing through Telesur’s archives, I came across this story, reported last July 24. Although Khadir says little that hasn’t been reported elsewhere, including in Socialist Voice, it is worth noting that the Bolivarian TV news broadcaster took some interest in interviewing two members of Québec solidaire about their views on Quebec sovereignty, the indigenous question, and (very briefly) other aspects of QS’s platform.

The other comrade interviewed, Pierre Mouterde (far left in the photo), is a QS member in Quebec City as well as a leader of Gauche socialiste, the Quebec section of the Fourth International.

My free translation, with the original Spanish below. (RF)


Mouterde and Khadir discuss with Nohelí Pocaterra, chair of the Indian Affairs Commission of Venezuela’s National Assembly.

“To mount in Quebec a political project of national sovereignty with social content”

by Maya Monasterios Vitols

As a left-wing, ecologist and feminist political movement, Québec solidaire proposes, among other things, to call free elections to elect the members of a constituent assembly with full powers which will reflect the plurality of tendencies, be a symbol of male-female parity and represent fairly all the regions and cultures.

The situation of the 11 indigenous peoples in Quebec, who live in reserves that are totally separated from the rest of society, is another of the problems of concern to Québec solidaire.

To get briefed on the ongoing experiences in South America with respect to constituent assemblies, Khadir and Mouterde travelled last June to Ecuador and Venezuela. Both leaders are seeking to establish ties with the progressive governments in the South and to work for the political and social integration of Québec solidaire with Latin America.

Q: How did Québec solidaire come into being and what does it propose?

Amir Khadir: Since the Sixties we have had a broad social and cultural movement that has sought to provide a distinct identity to the people of Quebec, who speak French and have been attempting to achieve recognition for our language as a strong cultural feature and part of our heritage.

Quebec had, and still has today, an historic memory of the colonization process, the intervention of the British armed forces in the 18th century, who occupied the territory that we now know as Quebec.

The British consistently imposed their political leadership on Quebec, their institutions, and tried to assimilate it, but the people resisted until, in the 1960s, there was a social change that exposed the influence of the right wing in the society. That was when people began to think about a free and independent nation.

Out of that movement there arose a new political party, the Parti québécois (PQ), a product of the alliance of liberal (centre) forces, some right-wing nationalist forces, and many left-wing national forces seeking social progress, all of them with the object of self-determination.

Although the PQ managed to become the government in the Seventies and is still fighting for independence, it began to apply neoliberal policies, which is why some of us began to think about the need for a political alternative, around the time when progressive movements were beginning to raise their voices against, for example, commercial globalization and in favour of the environment, or in very successful struggles against the war in Iraq in 2000 and 2003.

So when these forces saw that there were no definitive or feasible independence projects and that the PQ, which had electorally supported them in the past, was not doing what had to be done, we decided to begin a process of building a political alternative, which is now called Québec solidaire.

What is the essence of your political project?

Pierre Mouterde: We think we can rebuild the left in our party, which defines itself as pluralist, ecologist, altermondialist, feminist, and that will be able to replace the old PQ and thereby mount a political project of national independence, national sovereignty, but with a social content based on a left-wing point of view.

Why should Quebec be independent?

Pierre Mouterde: Quebecers, along with Puerto Ricans, are the only people on the American continent who did not obtain their independence in the 19th century. There was a rebellion in 1837 which was crushed by the British. This sentiment for national liberation, for emancipation, is strongly felt among the people of Quebec, and is like the spontaneous consciousness people have of wanting to be more autonomous, to want self-determination for themselves, to want to be in charge of their own country and its destiny.

And in the Canada of today, are you not sufficiently autonomous?

Amir Khadir: There is some degree of autonomy, but not at the level of the expectations of the people of Quebec. In many respects Quebec lacks sufficient power because what it wants to do in terms of culture, immigration policy, environmental legislation, always conflicts with the legislation and reforms of the federal government.

This has meant that a major portion of Quebec’s political elites, for 50 years now, have been saying that we don’t have sufficient powers. We want a level of autonomy, of self-determination greater than that. In our province, there are independentist governments, there are federalist governments that want to continue with the present Canadian model, but we lack the power we need, and it is not possible to gain this under the present Constitution of Canada, which favours federalism controlled from the English side.

Canada is a federation of provinces. The province of Quebec has no military power, no power to represent the country abroad, not much economic power. The idea of the Québécois is to increase their own political powers and in doing so to declare a country with full decision-making power over its own laws.

Canada was founded in 1867 on the basis of two nations: one French-speaking, the other English-speaking. It is a construction. It was a confederation that originated on the principle of equality, but in practice the economy and armed forces were controlled by the English. This practical imbalance little by little grew to become an institutional imbalance.

What is your party’s thinking about the indigenous peoples?

Amir Khadir: It is said that the Canadian confederation is the prison-house of the peoples, of the peoples of French origin, but also of the native, the indigenous peoples. In Quebec there are 11 native nationalities, and many descendants of the Eskimos, who still speak their languages but constitute a small group of inhabitants, only one percent of the total population of 7.6 million persons.

What everyone has forgotten is the indigenous nations. They have rights that were recognized in writing by the colonial power, which they rely on in demanding their rights to greater autonomy, to control over natural resources, to territories. There is a whole fight in Quebec around the native peoples and we support their demands.

Our aboriginal peoples live in enclosed and isolated reserves which has resulted in serious social problems: alcoholism, drug addiction, prostitution and domestic violence. These are some of the consequences of this kind of policies which were also applied by the governments of British origin in countries like Australia and the United States.

We in Quebec solidaire think that the indigenous peoples have a major political role and while we maintain contact with their leaders they do not at present want to be part of a government dominated by the whites.

[Spanish original]

''Levantar en Quebec un proyecto político de soberanía nacional con contenido social''

Como movimiento político de izquierda, ecologista y feminista, Quebec Solidario, propone, entre otros temas, convocar y realizar elecciones libres para elegir a los miembros de una asamblea constituyente con plenos poderes donde se refleje la pluralidad de las tendencias, que sea símbolo de la paridad hombre - mujer, y que represente de manera justa a todas las regiones y culturas.

La situación de los 11 pueblos indígenas de Quebec, que viven en reservas totalmente separadas del resto de la sociedad, es otro de los problemas que preocupan a Quebec Solidario.

Para recoger las experiencias vividas en Suramérica en cuanto a la realización de una asamblea constituyente, Khadir y Mouterde viajaron en junio pasado a Ecuador y Venezuela. Ambos dirigentes buscan establecer lazos con los gobiernos progresistas del Sur e ir trabajando por la integración política y social de Quebec Solidario con América Latina.

¿Cómo nace y qué propone Quebec Solidario?

(AK): Tuvimos, desde los años 60, un movimiento social y cultural amplio, que quería darle una identidad distinta al pueblo de Quebec, que habla francés, y que esperaba dar a conocer a nuestro idioma como un hecho cultural fuerte y parte de la herencia.

En ese entonces en Quebec había, y todavía persiste, una memoria histórica del proceso de colonización, de la intervención de las fuerzas armadas británicas en el siglo XVIII que ocuparon el territorio que ahora conocemos como Quebec.

Desde siempre, los británicos le han impuesto a Quebec su dirección política, sus instituciones y han tratado de asimilarlo, pero el pueblo se había resistido; hasta que en la década de los 60 hubo un cambio social que puso al descubierto la influencia de la derecha en la sociedad. Fue entonces cuando se empezó a pensar en una nación libre y en la independencia.

Es de este movimiento que nace un nuevo partido político, el Partido Quebequense (PQ), producto de la alianza de fuerzas liberales (centro), algunas fuerzas nacionalistas de derecha y muchas fuerzas nacionalistas de izquierda por el progresismo social, todos con el objetivo de la autodeterminación.

A pesar de que en la década de los 70 el PQ logró ganar el gobierno y que todavía lucha por la independencia, empezó a aplicar políticas neoliberales por lo que nosotros empezamos la reflexión para decir que faltaba una alternativa política; al tiempo que movimientos progresistas ya empezaban a alzar sus voces contra, por ejemplo, la globalización mercantil, por el medio ambiente, o en luchas con mucho éxito contra la guerra en Irak en los años 2000 y 2003.

Fue entonces cuando estas fuerzas, mirando que no hay proyectos definitivos o posibles para la independencia y que el partido (el PQ) que fue su apoyo electoral en el pasado no hace lo que debería hacer, decidimos empezar un proceso de fundación de una alternativa política, que hoy día se llama Quebec Solidario.

¿Cuál es la médula de su proyecto político?

(PM): Nosotros pensamos que podemos reconstruir la izquierda en nuestro partido, que se define como pluralista, ecologista, altermundialista, feminista, que podría tomar el lugar, el espacio, del antiguo PQ y así levantar un proyecto político de independencia nacional, de soberanía nacional, pero con contenido social, a partir de un punto de vista de izquierda.

¿Por qué Quebec debe ser independiente?

(PM): Quebec, además de Puerto Rico, es el único pueblo del continente americano, que no obtuvo su independencia en el siglo XIX. Hubo una rebelión en 1837 que fue aplastada por los británicos. Este sentimiento de liberación nacional, de emancipación está a flor de piel en el pueblo de Quebec, es como la conciencia espontánea de la gente de querer ser más autónomos, de querer autodeterminarse, de querer ser dueño de su propio país y de su destino.

Y en la Canadá actual, ¿no son suficientemente autónomos?

(AK): Tiene cierta autonomía, pero no al nivel de las expectativas del pueblo de Quebec. Para muchos sectores el poder que tiene Quebec no es lo suficiente fuerte porque sus proyectos a nivel cultural, a nivel de la inmigración, de leyes medio ambientales están todo el tiempo en choque con la legislación y reformas del poder federal.

Esto ha provocado que gran parte de las élites políticas de Quebec, desde hace 50 años, digan que no es suficiente para nosotros. Queremos un nivel de autonomía, de autodeterminacion más alto que eso. En nuestra provincia, hay gobiernos independentistas, hay también gobiernos federalistas que quieren continuar con el modelo actual canadiense, pero es que el nivel de poder que nos falta, tampoco es posible con la actual Constitución de Canadá, que favorece el federalismo controlado desde el lado inglés.

Canadá es una federación de provincias. La provincia Quebec no tiene poder militar, no tiene el poder de representar al país en el extranjero, no tiene mucho poder económico. La idea de los quebequenses es reforzar sus propios poderes políticos y por eso declarar un país donde puedan decidir todas las leyes.

Fue fundada en 1867 sobre la base de dos naciones: una que habla francés y una que habla inglés. Es una construcción. Fue una confederación que nació sobre el principio de la igualdad, pero en la práctica la economía y las fuerzas militares fueron controladas por los ingleses. Este desequilibrio práctico poco a poco se amplió para convertirse en un desequilibrio institucional.

¿Qué representan los pueblos indígenas para su partido?

(AK): Se dice que la confederación canadiense es la cárcel de los pueblos, de los pueblos de origen francés, pero también de los pueblos originarios, indígenas. En Quebec hay 11 nacionalidades originarias, muchas descendientes de los esquimales y que todavía hablan su idioma pero que son un pequeño grupo de habitantes, sólo el uno por ciento de la población total de 7,6 millones de personas.

Lo que todo el mundo ha olvidado son las naciones indígenas. Tienen derechos firmados por el poder colonial, sobre los cuales se apoyan para pedir sus derechos de tener más autonomía, de tener recursos naturales, de tener territorios. Hay toda una pelea en Quebec alrededor de los pueblos nativos y nosotros apoyamos sus reclamos.

Nuestros aborígenes viven en reservas cercadas y aisladas, lo que ha traído graves problemas sociales: alcoholismo, drogadicción, prostitución y violencia doméstica, son sólo algunas de las consecuencias de ese tipo de políticas, que también fueron aplicadas por los gobiernos pro británicos, en países como Australia y Estados Unidos.

Creemos, desde Quebec Solidario, que los indígenas tienen un papel político importante, y aunque tenemos contactos con sus líderes, ellos no desean, por ahora, formar parte de un gobierno dominado por los blancos.

Por: Maya Monasterios Vitols